China: comercio, tecnología y el cambio de la balanza de poder

  • 30-01-2019

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A medida que China gestiona la transición hacia una economía más orientada al consumo y al servicio, sus relaciones internacionales están evolucionando en una lucha por el histórico equilibrio de poder en el comercio y la tecnología. La economía de China, que representa un tercio del crecimiento mundial, está creando oportunidades de inversión que necesitan ser comprendidas cada vez más en los términos de China.

China está experimentando profundos cambios estructurales a medida que su economía se aleja de su dependencia histórica de las exportaciones y la manufactura. Esperamos que el PIB disminuya del 6,6% el año pasado, su ritmo más lento desde 1990, al 6,3% en 2019. Esto tiene implicaciones a corto y largo plazo para el resto del mundo porque el PIB en los EE.UU. y la eurozona se desacelera o se estanca en función de la respuesta de la Reserva Federal y las relaciones comerciales políticamente frágiles.

Comenzamos observando las tensiones comerciales entre Estados Unidos y China. La respuesta de Estados Unidos a su déficit comercial es aranceles y guerra comercial. La respuesta de China a su superávit comercial fue buscar formas de invertir sus reservas extranjeras en compañías en desarrollo a través del proyecto multilateral «One Belt, One Road», que apunta a conectar Asia con Europa, Oriente Medio y África.

Si bien los datos del PIB pueden no ser tan confiables como en otros lugares, otros indicadores como el suministro de dinero, la producción de electricidad, el transporte y los datos comerciales respaldan la conclusión de que la economía de China ha alcanzado su punto máximo.

Comercio y tiempo

La disputa comercial iniciada el año pasado por Donald Trump se parece cada vez más a una pistola en la mano del presidente que apunta a su propio pie. Trump ha hecho revertir el déficit comercial de Estados Unidos con China, que alcanzó un máximo de 12 años en 2018, en un objetivo de política central. Pero su tiempo es incómodo. El liderazgo de EE.UU. y China está atrapado en una lucha que el Sr. Trump comenzó cuando su partido todavía tenía una mayoría en la Cámara de Representantes. Después de las elecciones de mediados de noviembre, se enfrenta a la oposición en la Cámara de Representantes, que se niega a financiar su prometido muro en la frontera con México, otra promesa de campaña. En un intento por forzar la mano del Congreso, Trump cerró unilateralmente a su propio gobierno en la disputa más larga en la historia de Estados Unidos. Eso socavó el pago de los empleados federales y las pensiones al mismo tiempo que la volatilidad del mercado de valores ha estado en los titulares.

Desafortunadamente, las guerras de todo tipo son más fáciles de comenzar que de parar. Y, al final, la prueba de fuerza entre EE.UU. y China no es tanto una cuestión comercial como una disputa sobre el futuro equilibrio de poder y las diferentes visiones económicas y sociales de cómo debería verse el mundo.

“Años negros”

La tregua de diciembre acordada entre el presidente chino Xi Jinping y Trump finaliza el 2 de marzo. Estados Unidos está aplicando aranceles a las importaciones chinas por un valor de 253 mil millones de dólares americanos. China ha contrarrestado con aranceles sobre 110 mil millones de dólares de importaciones estadounidenses dirigidas a escaños del Congreso políticamente sensibles. Sin un acuerdo, EE.UU. ha amenazado con más del doble de aranceles en 267 mil millones de dólares más, mientras que China amenaza con aumentar los aranceles en otros 20 mil millones.

Nuestras previsiones en torno al centro de disputas comerciales entre Estados Unidos y China se basan en tres escenarios. Nuestro escenario base es una cierta escalada antes de un eventual compromiso, ya que ninguna de las partes puede esperar mejoras a corto plazo en sus aspectos fundamentales, pero la probabilidad de alguna forma de distensión ha aumentado.

El perdedor neto en las amenazas de aranceles y represalias ha sido la fe en el libre comercio mundial. Roberto Azevedo, jefe de la Organización Mundial de Comercio, dijo en noviembre que el mundo se enfrenta a su «peor crisis» desde la creación del sistema multilateral de comercio en 1947. Hace unos días en Davos advirtió: «Entraremos en año negro” si los políticos continúan socavando el libre comercio.

Dejando de lado las tensiones comerciales y en línea con el cambio de enfoque de la economía, el gobierno de China se está concentrando en mejorar la calidad de las inversiones, con apoyo fiscal y monetario para contrarrestar algunos de los efectos de los aranceles estadounidenses.

Es difícil exagerar la magnitud del cambio que está atravesando China. El país consumió más hormigón en tres años, (de 2011-2013 consumió 6,6 mil millones de toneladas) que los EE.UU. en todo el siglo XX (4,5 mil millones de toneladas) de acuerdo con los cálculos del analista Vaclav Smil. Citado por Bill Gates como su científico favorito, Smil señala que en lugar de intentar reducir el consumo de energía en línea con los esfuerzos del resto del mundo, China está consumiendo cada vez más.

Sin embargo, una desaceleración general en las inversiones así como en el capital de los fondos en lugar de en los proyectos de construcción es bienvenida y necesaria. En pocas palabras, los años simples y espectaculares del crecimiento de China a través del auge del gasto en infraestructura han terminado y no volverán.

Unicornios, ciberguerra y censura

Si bien el comercio entre Estados Unidos y China sigue siendo obstinadamente unilateral, el equilibrio de la propiedad intelectual en términos de empresas de tecnología entre los dos países está cambiando. La cantidad de compañías de software chinas se duplicó en los cinco años posteriores a 2009 y China alberga ahora a nueve de las 20 compañías de tecnología más grandes del mundo, incluidas China Mobile Limited, Tencent Holdings, Alibaba Group y Baidu. Según algunas estimaciones, el país está educando a 100.000 nuevos ingenieros de software por año.

Un vistazo rápido a la evolución de los «unicornios», empresas privadas con ingresos de más de mil millones de dólares, es instructivo. Cuando el término fue acuñado en 2013, tres cuartas partes de estas firmas estaban basadas en Estados Unidos y China no tenía ninguna. En 2017, la participación de Estados Unidos en los “unicornios” había caído hasta el 41%, mientras que la de China había crecido hasta el 36%. Hace un año, cuatro de los diez mejores unicornios del mundo eran chinos, incluyendo tres de los cinco más grandes: Ant Financial Services Group (una escisión de Alibaba), Didi Chuxing Technology Co. (app de transporte) y la empresa de entrega de alimentos Meituan-Dianping. En la lista de los 50 principales unicornios por valor, 26 son chinos y 16 son estadounidenses. No hay empresas europeas.

Uno de los efectos es, sin duda, el salto que ocurre en cualquier innovación tecnológica. Por ejemplo, la producción de acero avanza desde el siglo XVIII en Gran Bretaña que después fue mejorada por fundiciones alemanas, o una economía como Nigeria, donde la falta de líneas fijas no ha impedido que los teléfonos móviles se vuelvan tan comunes como en los EE.UU., según Pew Research.

China ha manifestado claramente su intención de avanzar a su propio ritmo y dirección en la tecnología, al mismo tiempo que limita el acceso y el uso de Internet. Bloqueó el motor de búsqueda Google de Alphabet en 2010, prohibió el servicio de llamadas y mensajes de Skype de Microsoft en 2017 y hace unos días cerró la plataforma de búsqueda Bing de Microsoft. Hasta ahora, Bing era el único motor de búsqueda grande y de propiedad extranjera al que se podía acceder desde el «Gran Cortafuegos» de China. El comunista de China prefiere claramente limitar el acceso a la información, incluso si las limitaciones son un freno para el desarrollo, ya que las conexiones de Internet más lentas socavan el negocio y desperdician energía creativa buscando formas de sortear las restricciones.

Otra ilustración de estas visiones opuestas en el campo de la tecnología son las acusaciones de espionaje que han socavado las relaciones. A principios de diciembre, Canadá arrestó a Meng Wanzhou, la directora financiero de Huawei, el tercer fabricante de teléfonos móviles más grande del mundo cuando cambiaba de vuelos en Vancouver. El arresto y la posible extradición a los EE.UU. han desencadenado una crisis diplomática, incluido el hecho de que un ciudadano canadiense haya sido condenado a muerte en China por cargos de narcotráfico y un debate sobre la seguridad de la red de comunicaciones entre las naciones occidentales.

Varios gobiernos, incluidos EE.UU., Australia, Japón y Nueva Zelanda, han prohibido los componentes de Huawei en las redes de comunicaciones estratégicas por temores de espionaje, mientras que recientemente se informó de que Francia estaba considerando tomar medidas y existe un debate en el Reino Unido y Canadá. En particular, señalan las preocupaciones sobre la Ley de Inteligencia Nacional de China de 2017, que dice que «todos los organismos nacionales, las fuerzas militares, los partidos políticos, los grupos sociales y las organizaciones empresariales así como los ciudadanos apoyarán, cooperarán y colaborarán en la inteligencia nacional».

El Yuan estable

Los inversores que observan la economía china y que están condicionados a prestar mayor atención a los bancos centrales deben recordar que el valor objetivo implícito del yuan en el país, medido comparativamente con otras divisas, es más revelador que los cambios fácilmente reversibles a la liquidez interna del país o las tasas de interés. China ha gastado las reservas de divisas para defender el rango implícito del yuan frente a la cesta de divisas y, a diferencia de otras monedas, no comercia libremente.

Si bien nuestras perspectivas para el renminbi son neutrales a corto plazo, creemos que cualquier signo de solución duradera a la disputa comercial llevaría a una fortaleza sustancial. El reciente repunte de la moneda fue más un reflejo de la debilidad del USD y China continúa manteniendo el comercio del yuan dentro de un rango estable frente a su índice oficial de referencia de las divisas.

En general, las relaciones entre China y los EE.UU. se consideran antagónicas cuando la economía mundial depende más bien de su cooperación y entendimiento mutuo. Mientras tanto, las empresas tecnológicas chinas están invirtiendo en un mercado centrado en China, que es independiente de las empresas más antiguas de Estados Unidos y Europa.